Sonda New Horizon revela primeras imágenes del asteroide que no debería existir

Sonda New Horizon revela primeras imágenes del asteroide que no debería existir

En la investigación tiene un importante papel el astrónomo y académico de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile, César Fuentes.

24Horas.cl Tvn
13.02.2020

La NASA reveló este jueves imágenes inéditas captadas por la sonda New Horizon en el Cinturón de Kuiper una zona del cosmos más allá del octavo planeta del Sistema Solar donde habitan una gran cantidad de rocas heladas, y además es una fuente importante de cometas.

Las imágenes corresponden al asteroide Arrokoth, cuya superficie resultó ser muy distinta a cómo se pensaba.

“Las imágenes son de un mundo frío, de unos 40 kilómetros de diámetro, con una superficie sorprendentemente intacta y sin características geológicas complejas, a diferencia de todos los objetos del Sistema Solar que han sido visitados por nuestras sondas”, explica César Fuentes, astrónomo y académico de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile.

El estudio de Arrokoth, que significa "cielo" en el idioma Powhatan/Algonquino (pueblo nativo norteamericano), muestra que “no tiene anillos detectables ni satélites más grandes que 180 metros, además la densidad de sus cráteres indican que su superficie es tal como era luego de la formación del Sistema Solar. Además, podemos apreciar que su proceso de formación fue por acreción y no como producto de un choque”, indicó el Doctor Fuentes, quien se desempeña como investigador del Centro de Excelencia en Astrofísica CATA.

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Antes que New Horizon llegará al asteroide, los astrónomos pensaban que los Trans-Neptunianos más pequeños - es decir aquellos objetos ubicados más allá del octavo planeta del Sistema Solar- estaban totalmente erosionados por choques. Este descubrimiento permite postular que estos asteroides no han cambiado significativamente desde la formación del Sistema, y que la mayoría de las características en su superficie se deben a procesos de formación y a choques de baja velocidad.

Este es lugar más lejos al que ha llegado la sonda desde su lanzamiento en el año 2006, el que tenia como objetivo el estudio de Plutón y luego "analizar el asteroide Arrokoth, que hoy ostenta el título de ser el cuerpo cósmico más lejano visitado", afirman, por lo que el New Horizon tuvo que cambiar su curso para tener "un encuentro cercano con este segundo destino en diciembre de 2019,  llegando a estar a menos de 4000 kilómetros de distancia - es decir casi lo mismo que hay entre Arica y Punta Arenas en línea recta”.

El papel de Fuentes en esta investigación se remonta a la búsqueda de Arrokoth desde observatorios del norte de Chile, para luego determinar los problemas del cambio de destino y órbita de la sonda para llegar a su nuevo destino.

“Este descubrimiento nos hace replantear la historia del disco protoplanetario y la forma en la cual el agua llegó a la Tierra posterior a su formación”, concluye Fuentes, agregando que para lograr lo anterior serán claves los telescopios de nueva generación que se instalarán en el norte de Chile.

El equipo científico que impulsó la investigación fue liderado por el astrónomo estadounidense John Spencer del SWRI (Southwest Research Institute, Boulder Office, Colorado) y los resultados de la investigación fueron publicados en el artículo  “The geology and geophysics of KBO 2014 Arrokoth” (“La geología y la geofísica de KBO 2014 Arrokoth”) de la revista Science.

Astrónomo chileno participó en descubrimiento de asteroide

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